¿Nacido el 20 de agosto?, 1745 (Staffordshire, Inglaterra) Murió el 31 de marzo de 1816 (Spotsylvania, Virginia)

Obispo metodista

Francis Asbury fue el primer obispo metodista de América del Norte. Dejó Inglaterra en 1771 y durante sus cuarenta años de ministerio viajó por más Estados Unidos que cualquier otra persona de su generación. El obispo Asbury fue uno de los hombres más respetados en los recién formados Estados Unidos. Mientras difundía el mensaje metodista, estableció instituciones educativas y argumentó en contra de la esclavitud. Los diarios detallados que mantenía dan una mirada íntima a la vida doméstica en la joven nación, especialmente en las fronteras, y las condiciones sociales y morales prevalecientes en los primeros Estados Unidos. Más de un siglo después de la muerte de Asbury, el presidente Calvin Coolidge (1872-1933; sirvió entre 1923 y 1929) reconoció a Asbury como uno de los constructores clave de la nación.

» Siento mi espíritu unido al Nuevo Mundo, y mi corazón unido a la gente, aunque desconocido.»

A pilgrim’s progress

Francis Asbury nació en una familia de medios cómodos en Staffordshire, Inglaterra, el vigésimo o vigésimo primer día de agosto de 1745. La fecha exacta de su nacimiento está en duda porque no existe ningún registro de su bautismo en los registros parroquiales de la iglesia, el medio principal de registrar los nacimientos en Inglaterra del siglo XVIII. El nacimiento de su hermana, Sarah, se registró dos años antes, en 1743. Sus padres, Joseph Asbury y Elizabeth Rogers, llamaron a su hijo Frank cuando era un niño. Elizabeth, conocida como Eliza, provenía de una respetable familia galesa que había emigrado a Inglaterra. José era un hábil agricultor y jardinero empleado por varias familias adineradas. A través de su arduo trabajo, la familia vivió cómodamente. Cuando Sarah murió antes de cumplir cinco años, Eliza se hundió en una profunda depresión emocional. El joven Frank experimentó tanto el dolor de su madre como la pérdida de su hermana y su compañera de juegos. Se convirtió en un niño reflexivo que era serio más allá de sus años.

Interesados en dar a su único hijo todas las ventajas de una educación, los Asburys se mudaron a una cabaña en Newton, una aldea más cercana a la ciudad de Birmingham, y lo matricularon temprano en la escuela. Para cuando Francisco tenía siete años, podía leer de la Biblia. Sin embargo, su educación formal no duró mucho. El maestro de escuela era un disciplinario abusivo, y los compañeros de escuela de Frank se burlaban de él por la fuerte fe religiosa de su madre. Eliza era una metodista devota que a menudo abría su hogar a reuniones religiosas. Francisco abandonó la escuela antes de cumplir los doce años, pero continuó leyendo y estudiando por su cuenta.

Los Asbury arreglaron que Francis sirviera como aprendiz. Este puesto le proporcionó capacitación en el trabajo, y Francis aprendió una habilidad que le permitió trabajar. Su aprendizaje inicial no duró mucho, pero su segundo aprendizaje funcionó bien, y permaneció en el puesto desde 1759 hasta 1765. No se sabe con certeza qué oficio practicaba Francisco durante esos años. Algunos registros muestran que trabajó como fabricante de arneses, y otros indican que fue empleado como herrero. Sin embargo, todos coinciden en que fue aprendiz de una familia metodista que lo trató como a un hijo. Francisco disfrutó de la obra, pero pronto decidió que la actividad religiosa era su principal interés.

Llamada para servir

La Iglesia de Inglaterra era la iglesia oficial del estado cuando Francisco era joven. Aunque los Asburys eran miembros, asistieron a reuniones adicionales asociadas con el movimiento metodista. Este grupo animó a las personas a desarrollar una relación personal con Dios, y su membresía creció bajo el liderazgo de John Wesley (ver recuadro). Francisco se encontró profundamente satisfecho con los metodistas. En el verano de 1760, se dedicó al metodismo.

A la edad de quince años, Francis Asbury era miembro de la sociedad metodista de la Iglesia de Inglaterra. Asistió a los servicios en la Iglesia Parroquial de West Bromwich, llamada All Saints, donde escuchó a muchos oradores distinguidos, incluido John Wesley. Debido a que el número de metodistas wesleyanos había crecido tanto, Wesley necesitaba predicadores locales y ambulantes para salir y reunirse con las nuevas sociedades que se estaban formando en todas partes. Desarrolló un plan para supervisar a los hombres sin orden (líderes religiosos no clericales) que navegaban en circuitos (rutas regulares) en comunidades cercanas. Esta oportunidad era perfecta para Asbury, ya que carecía de la formación universitaria requerida por los clérigos de la Iglesia de Inglaterra.

Asbury comenzó a dirigir reuniones de oración en su casa y en su vecindario mientras continuaba con su oficio de aprendiz. Dio su primer sermón en una reunión metodista cuando tenía dieciséis años, y para cuando tenía dieciocho, Asbury predicaba hasta cinco veces a la semana. Su don para predicar era evidente, pero algunos se sintieron atraídos a escucharlo debido a la novedad de su extrema juventud. El deseo de Asbury era entrar en el ministerio a tiempo completo. En 1766, el joven de veintiún años solicitó y se le concedió una asignación de prueba de nueve meses como predicador viajero en Staffordshire. En 1767, fue nombrado, pero no ordenado, como ministro itinerante y pasó el año montando un circuito a caballo y predicando. Su nombramiento fue renovado cada año hasta 1771, cuando asistió a la Conferencia Metodista anual de predicadores en Bristol, Inglaterra.

Una voz en el desierto

En la conferencia de Bristol en agosto de 1771, John Wesley pidió voluntarios para viajar a las colonias americanas como misioneros. Asbury, ahora veintiséis, se adelantó. Se despidió de sus amados padres y se preparó para el viaje. Asbury luego viajó de regreso a Bristol, donde conoció al predicador Richard Wright, quien también se había ofrecido voluntario para la tarea. Abordaron un barco el 4 de septiembre. Los metodistas locales recaudaron suficiente dinero para comprar a Asbury ropa y mantas para el viaje. No tenía cama a bordo, por lo que extendió las mantas en los tablones desnudos del barco para dormir. Durante el pasaje, los dos hombres pasaron gran parte de su tiempo estudiando y ministrando a sus compañeros de viaje. Wesley animó a sus predicadores a leer y escribir, por lo que Asbury comenzó un diario de sus experiencias cuando dejó su tierra natal para ir a lugares desconocidos.

Asbury había estado interesado en ir a las colonias americanas como misionero mucho antes de que Wesley pidiera voluntarios. Los misioneros metodistas que ya habían visitado las colonias regresaron con informes positivos sobre el Nuevo Mundo. Los primeros servicios metodistas en las colonias tuvieron lugar en la ciudad de Nueva York en 1766, el mismo año en que Asbury había comenzado a trabajar como predicador itinerante en su tierra natal.

El renacimiento de John Wesley

John Wesley (1703-1791) fue una figura dominante en la religión del siglo XVIII. Su trabajo trajo esperanza y renacimiento religioso a Gran Bretaña y al Nuevo Mundo en América. Wesley enfatizó la gracia libre de Dios, lo que significa que los individuos eran libres de aceptar la salvación (el perdón de sus pecados) y un renacimiento religioso personal. Las enseñanzas de Wesley finalmente se conocieron como metodismo. El movimiento metodista comenzó como una pequeña sociedad de estudiantes y profesores que se conocieron en el campus de la Universidad de Oxford en Inglaterra entre 1729 y 1735. John Wesley se convirtió en su líder, aunque fue su hermano Charles quien originalmente reunió al grupo para practicar el cristianismo. John Wesley era asistente de enseñanza en el Lincoln College de Oxford y había sido ordenado sacerdote anglicano en 1728.

Inicialmente, los detractores del grupo se referían a ellos como el» Club Sagrado», el» Club Piadoso», las» Polillas Bíblicas «y los «Entusiastas».»Pero debido a sus acciones metódicas (consistentes y cuidadosamente pensadas), el grupo finalmente se hizo conocido como los «Metodistas».»La exactitud y regularidad de sus vidas y estudios eran notables. Incluso leyeron juntos de una biblia escrita en un idioma griego antiguo. Ayunaron, oraron y donaron sus ingresos a la caridad. Visitaban a prisioneros e inválidos, ofreciéndoles consuelo y esperanza religiosa. Su estándar de rectitud insistía en que el comportamiento externo debía coincidir con la conversión interna del corazón. En 1735, los hermanos Wesley suspendieron su club por un año mientras viajaban a Georgia en las colonias americanas como misioneros para la Iglesia Anglicana.

En los primeros años de su ministerio, Wesley y otros ganaron muchos conversos al metodismo en Gran Bretaña, pero también se encontró con una gran hostilidad. Sus enseñanzas no eran consistentes con la Iglesia de Inglaterra, la iglesia oficial del estado. Los metodistas con mucho entusiasmo enfatizaron la elección individual y las relaciones con Dios. Sus enseñanzas contrastaban fuertemente con la Iglesia sin emociones de Inglaterra, que enfatizaba que los individuos no tenían control en su relación con Dios y con los eventos mundiales atribuidos a Dios. El sentimiento anti-metodista estalló en disturbios y turbas violentas. Se animó a los conversos metodistas a permanecer cerca unos de otros por seguridad. En 1757, la mayor parte de la violencia se había detenido, y se permitió a los metodistas existir sin temor por sus vidas. En 1769, había más de cien predicadores metodistas y una membresía de casi treinta mil metodistas en Gran Bretaña.

En 1771, Francis Asbury (1745-1816) fue uno de los dos misioneros enviados por Wesley a las colonias británicas en América para establecer el movimiento metodista. Asbury guió a las sociedades wesleyanas a través de los años de la Revolución Americana (1775-83). Luego, en un movimiento aprobado por Wesley, los metodistas estadounidenses anunciaron una escisión oficial de las sociedades wesleyanas británicas. La Iglesia Episcopal Metodista era ahora una entidad distinta de su iglesia matriz en Inglaterra. La Iglesia Episcopal Metodista en América finalmente se convirtió en la Iglesia Metodista Unida en 1968, después de una fusión con varias otras denominaciones.

Nation builder

Después de un viaje de ocho semanas, Asbury y Wright llegaron a Filadelfia, Pensilvania, el 27 de octubre de 1771. Filadelfia fue el centro social y comercial de América en ese momento; en 1774, se convirtió en la sede del Primer Congreso Continental, el gobierno federal de las trece colonias y, más tarde, los nuevos Estados Unidos. Asbury comenzó con entusiasmo su carrera como predicador itinerante. Asumió el liderazgo de los cuatro trabajadores metodistas que ya estaban en Estados Unidos y estableció la Iglesia Episcopal Metodista. Empleó el modelo metodista de organización que incluía clases locales, circuitos de predicación y conferencias generales. Para lograr todo lo que deseaba, Asbury continuó con su hábito de levantarse a las cuatro de la mañana y retirarse de sus tareas a medianoche. Al igual que Wesley, Asbury insistió en que aquellos que reclaman un llamado a predicar deben estudiar cinco horas al día o regresar a su profesión anterior.

Aquellos que aceptaron el desafío de trabajar como predicadores itinerantes enfrentaron tremendas dificultades. Hay pocas carreteras disponibles para llegar a la población muy dispersa, y la comunicación fácil entre las diferentes secciones del país es imposible. Asbury creía que los predicadores debían ir donde más se necesitaba el evangelio. Esto incluía el desierto, así como las áreas pobladas de América. Para ayudar a la iglesia a crecer, Asbury organizó un sistema que unía a las comunidades metodistas orientales a los puestos de avanzada misioneros en la frontera. No buscó comodidades especiales para sí mismo, sino que dio ejemplo a otros ministros itinerantes con su profunda dedicación a su trabajo.

En 1775, la vida tomó un giro significativo para Asbury con el comienzo de la Revolución Americana. El metodismo se enfrentó a un futuro incierto en América debido a su asociación con la Iglesia de Inglaterra. La relación entre la Iglesia Metodista y la Iglesia de Inglaterra hizo que los metodistas estadounidenses parecieran antipatrióticos y desleales a los Estados Unidos. Algunos estadounidenses sospechaban que los metodistas simpatizaban con la causa británica y posiblemente actuaban como espías. Los metodistas en Inglaterra eran bastante vocales en su oposición a la rebelión que se desarrollaba en las colonias. El propio John Wesley escribió y publicó un artículo pidiendo a los colonos que reconsideraran su levantamiento contra las autoridades británicas. Cuando estalló la violencia en 1775, la mayoría de los misioneros metodistas británicos regresaron a Inglaterra.

Asbury pidió a los líderes metodistas de Gran Bretaña que permanecieran en Estados Unidos, pero los tiempos eran difíciles. En 1776, las autoridades de Maryland multaron a Asbury por predicar y lo desterraron por no firmar un juramento de lealtad al nuevo gobierno estatal. Asbury se veía a sí mismo como un misionero, no como un político. (De hecho, muchos de los principales acontecimientos de la guerra ni siquiera se mencionan en su diario. Sin embargo, como líder reconocido del metodismo en Estados Unidos, algunos lo consideraban un enemigo de la Revolución. Después de ser forzado a abandonar Maryland, Asbury se refugió con amigos en Delaware.

El obispo pionero

Cuando terminó la guerra, los metodistas se reunieron en Baltimore en 1784 para su convención anual. Asistieron aproximadamente ochenta predicadores y quince mil miembros. Tanto los metodistas estadounidenses como los ingleses estuvieron de acuerdo en que era hora de un nuevo comienzo, ya que cada país ahora se enfrentaba a problemas diferentes. Al final de la conferencia, se declaró una división formal pero amistosa entre los Episcopales metodistas estadounidenses y las sociedades wesleyanas británicas.

En la conferencia, Asbury fue elegido obispo de los Metodistas en América del Norte y ordenado por la iglesia americana. Asbury no se preocupaba por los títulos, pero asumió las responsabilidades adicionales que venían con la posición de obispo con el fin de promover su mensaje.

Durante el resto de su vida, Asbury continuó e incluso expandió su propio circuito de predicación, cubriendo con frecuencia 5,000 o 6,000 millas cada año. Asbury rara vez se quedaba más de unos pocos días en una ciudad y cada año visitaba la mayoría de los estados de la unión. Se hizo tan conocido por la gente que una carta desde casa dirigida a » El Reverendo. Obispo Asbury, América del Norte » le fue entregado por la oficina de correos. Asbury nunca se convirtió en ciudadano estadounidense, pero tampoco regresó a su tierra natal en Inglaterra. Pidió permiso para visitar Inglaterra en 1812, pero los líderes de la conferencia lo disuadieron de viajar allí, porque la Guerra de 1812 (1812-15) había estallado entre los dos países.

A lo largo de los años, Asbury viajó más de un cuarto de millón de millas, principalmente a caballo. Su horario rígido eventualmente desgastó su salud. Desarrolló reumatismo, que empeoró por la exposición repetida al clima frío y húmedo. Incapaz de montar a caballo por más tiempo, cambió a un carruaje en 1814. Una enfermedad respiratoria lo incapacitó aún más en sus últimos años, y tuvo que ser llevado a donde quiera que fuera. Asbury había comenzado con un puñado de predicadores en 1771 y ahora supervisaba a más de setecientos que ministraban a una congregación de más de un cuarto de millón de metodistas.

Se estima que Francis Asbury predicó más de diecisiete mil sermones durante sus cuarenta años de viaje en América. Predicó su último sermón en Richmond, Virginia, en 1816. Anticipando que la muerte estaba cerca, Asbury llamó a sus amigos a su habitación el 31 de marzo de ese año para la hora habitual de cantar himnos y orar. Murió el mismo día a la edad de setenta años en la casa de un amigo, George Arnold, en Spotsylvania, Virginia. Después de los servicios asistidos por una gran multitud de dolientes, Asbury fue enterrado en el cementerio de la familia Arnold en Virginia. Sus restos fueron trasladados más tarde a Baltimore, Maryland. Asbury fue honrado cuando el Asbury College y el Seminario Teológico de Asbury en Wilmore, Kentucky, y la ciudad de Asbury Park, Nueva Jersey, fueron nombrados en su honor.

Para más información

Libros

Duren, William L. Francis Asbury: Fundador del Metodismo Americano y Ministro de Estado No Oficial. Nueva York: Macmillan, 1928.

Noll, Mark A. A History of Christianity in the United States and Canada (en inglés). Grand Rapids, MI: William B. Eerdmans Publishing, 1992.

Rudolph, L. C. Francis Asbury. Nashville: Abingdon Press, 1966.

Strickland, William Peter. The Pioneer Bishop: The Life and Times of Francis Asbury (en inglés). Nueva York: Carlton & Porter, 1858. Reimpresión, 1958.

Tipple, Ezra Squier. Francis Asbury: The Prophet of the Long Road (en inglés). New York: The Methodist Book Concern, 1916.

Sitios Web

Hallam, David. «El inglés Favorito de América.»www.FrancisAsbury.org.http://www.FrancisAsbury.org (consultado el 11 de agosto de 2005).

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