En el estudio, publicado hoy en Science, los investigadores se centraron en dos tipos recientes de gripe aviar, H5N1 y H7N9.

Estos circulan en animales, pero no ocurren comúnmente en personas. Solo unos 1.500 casos humanos conocidos fueron causados por estos dos virus, la mayoría en Asia y Oriente Medio.

Los investigadores encontraron que las personas infectadas con estos virus se dividían en dos grupos, según cuándo nacieron.

El cambio ocurrió en 1968 con la pandemia de gripe de Hong Kong, cuando un nuevo tipo de virus barrió con el virus que había dominado antes.

Es probable que las personas nacidas antes de 1968 hayan estado expuestas de niños a un virus de la gripe que los científicos colocan en el «grupo 1″.»

Los investigadores encontraron que, como adultos, estas personas tenían menos probabilidades de enfermarse gravemente o morir de H5N1, que también está en el grupo 1. Pero era más probable que se enfermaran de H7N9, un virus de la gripe del «grupo 2».

Las personas nacidas después de 1968 probablemente estuvieron expuestas a un virus del grupo 2. Mostraron la tendencia inversa: menos susceptible al H7N9 y más vulnerable al H5N1.

«Nuestros hallazgos muestran claramente que esta’ impresión infantil ‘brinda una fuerte protección contra la infección grave o la muerte de dos cepas principales de influenza aviar», dijo en un comunicado de prensa el autor del estudio James Lloyd-Smith, Ph.D., profesor de ecología y biología evolutiva en la Universidad de California en Los Ángeles.

Los casos de gripe que los investigadores observaron, sin embargo, fueron solo los más graves, donde las personas estaban lo suficientemente enfermas como para terminar en el consultorio del médico o en el hospital.

«Los autores se centraron en la incidencia de gripe grave, y no está completamente claro si los patrones de infecciones graves son similares a los patrones de infecciones leves, o todas las infecciones», dijo a Healthline el doctor Ben Cowling, profesor de epidemiología de enfermedades infecciosas en la Universidad de Hong Kong, que no formó parte del estudio.

Las diferencias en la forma en que las personas están expuestas a los dos virus de la gripe aviar también podrían afectar a las personas que se enferman.

«Relativamente pocas personas han estado expuestas al H5N1 en los mercados de aves de corral vivas, aparte de la exposición ocupacional de los trabajadores allí», dijo Cowling, «mientras que la exposición al H7N9 probablemente ha sido generalizada entre los trabajadores y los clientes.»

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