En algunas partes del Condado de Jefferson, Kentucky, no puede caminar más de una milla sin encontrarse con una tienda de comestibles, una cooperativa de alimentos o un mercado de agricultores donde puede abastecerse de frutas y verduras nutritivas. Pero en otras partes del condado, las personas carecen de acceso a productos frescos; viven demasiado lejos de los comestibles de servicio completo, están mal servidos por el transporte público y lo que tienen se limita a lo que llevan las tiendas de conveniencia más pequeñas.

El condado de Jefferson es representativo de un patrón amplio en los Estados Unidos. Mientras que los vecindarios y comunidades más ricos ofrecen acceso a ensaladas de col rizada con limón y ajo y batidos de fresa y banana, las áreas más pobres tienen pocas opciones que no sean bocadillos azucarados o salados en las gasolineras, alimentos procesados para microondas de la tienda de la esquina o cadenas locales de comida rápida.

Los estados UNIDOS El Departamento de Agricultura trazó lo que llama «desiertos alimentarios», o comunidades donde al menos 500 personas o un tercio de la población viven a una milla de un supermercado o una gran tienda de comestibles en áreas urbanas, o a más de 10 millas en zonas rurales del país. Lo que el gobierno descubrió fue que casi 55 millones de personas viven en estas áreas. Mientras que algunos de los llamados desiertos alimentarios se agrupan en regiones más grandes que carecen de acceso a productos frescos, otros existen como islas más pequeñas de pobreza alimentaria en medio de zonas con mejores opciones.

Los desiertos de alimentos afectan principalmente a los vecindarios de bajos ingresos, y la investigación de la Universidad Johns Hopkins muestra que los vecindarios negros e hispanos tienen menos supermercados grandes y más tiendas pequeñas que tienen más probabilidades de transportar principalmente comida chatarra. Pero la accesibilidad juega un papel más importante en la prevención del acceso a alimentos frescos y saludables que los ingresos, dice Lauren Vague Stager.

Stager es el gerente de desarrollo de negocios de Uplift Solutions, una institución financiera de desarrollo comunitario y consultoría sin fines de lucro con sede en Nueva Jersey que apoya a empresas de alimentos, gobiernos, organizaciones sin fines de lucro, sistemas de atención médica y otras organizaciones para mejorar el acceso a los alimentos, promover la buena salud e invertir capital en comunidades desatendidas.

Stager dice que una vez que una tienda de comestibles que ofrece productos frescos abre en un llamado desierto de alimentos, puede tomar un tiempo hasta que la gente comience a cambiar su comportamiento de compra, visitando la nueva tienda o comprando nuevos alimentos que no habían podido obtener antes. Sin embargo, tras un período de ajuste, la penetración del mercado termina siendo la misma que en otros ámbitos.

» Eso sugeriría que la asequibilidad no es un problema», dice.

Los alimentos frescos y saludables reducen el riesgo de obesidad y diabetes de las personas y también proporcionan beneficios económicos. La conciencia de estos «desiertos alimentarios» también ha ido en aumento y una proliferación de empresas con fines de lucro y organizaciones no gubernamentales ha comenzado a colmar las lagunas.

En todo el país, la organización ayuda a llevar mercados de agricultores, supermercados, cooperativas y tiendas de esquina saludables a comunidades desatendidas, además de brindar apoyo técnico y comercial para preservar los supermercados existentes. Se estima que ha ayudado a crear acceso a alimentos saludables para alrededor de 300.000 personas entre 2009 y 2015.

La comunidad Englewood de Chicago, que tenía un 46.la tasa de pobreza del 6%, basada en los datos del censo recopilados entre 2008 y 2012, es un área en la que la marea está cambiando. La organización sin fines de lucro Growing Home ha proporcionado educación y capacitación laboral en el área durante 15 años. A medida que los miembros de la comunidad desarrollaron un plan de calidad de vida para el área, incluyeron el acceso a alimentos frescos en la lista, además de nuevos empleos y capacitación. Growing Home trabaja para unir todos estos problemas, cultivando alimentos en lotes baldíos y al mismo tiempo utilizando su granja para proporcionar una oportunidad de trabajo remunerado práctico a las personas con barreras para el empleo.

«Trabajamos con personas cuando otros simplemente cierran la puerta en sus caras», dice el director ejecutivo Harry Rhodes. «Personas que tienen antecedentes penales, algunos de los cuales tienen antecedentes penales violentos. Las personas que han pasado por el sistema, han sido encarceladas y están listas para hacer un cambio en sus vidas.»La organización sin fines de lucro proporciona experiencia laboral y capacitación en preparación en granjas, al tiempo que ayuda a las personas a superar otros problemas que enfrentan. Por ejemplo, se asocian con Cabrini Green Legal Aid para sellar o eliminar los antecedentes penales.

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