Las flores rojas y amarillas del algodoncillo tropical son omnipresentes en los jardines de mariposas del norte de Florida. Este algodoncillo no nativo ha explotado en popularidad a medida que crece la demanda de algodoncillo para soportar la disminución de las poblaciones de mariposa monarca. Esta especie tropical, nativa de México, es muy fácil de propagar. Los cultivadores son capaces de producir rápidamente material vegetal de esta especie para satisfacer la demanda de algodoncillo. También es muy vistosa, florece prolíficamente durante toda la temporada y vuelve a crecer rápidamente después de ser diezmada por orugas hambrientas. Pero a diferencia de nuestras especies nativas de algodoncillo, el exuberante follaje verde del algodoncillo tropical permanecerá despierto todo el invierno si no se mata por las heladas, y eso es un problema.

El algodoncillo tropical ha sido una especie invasora en el Centro y sur de Florida durante un tiempo. El rápido crecimiento y la prolífica resiembra de esta especie ha permanecido sin control por los inviernos cálidos, lo que ha dado lugar a grandes monocultivos de algodoncillo tropical en áreas naturales. Esto reemplaza a las plantas nativas e interrumpe los ecosistemas nativos. Pero no es solo la calidad invasiva de la planta lo que es perjudicial.

Un parásito protozoario que evolucionó con mariposas monarca, Ophryocystis elektroscirrha (OE) vive en monarcas infectadas y se deposita en las plantas en las que aterrizan; especialmente cuando las mariposas depositan huevos en las plantas. Las orugas resultantes eclosionan e ingieren el OE cuando comienzan a comer la planta, y el parásito es capaz de replicarse dentro de ellas. Esas orugas se convertirán en mariposas infectadas con una mayor carga de OE.

Muchas especies en todo el reino animal han evolucionado con sus propios parásitos particulares, incluidos los humanos. Esos parásitos a menudo no son demasiado dañinos a menos que reciban algún tipo de aumento en la ventaja; un sistema inmunológico debilitado o una forma de acumularse en números en su huésped. Las monarcas evolucionaron con OE y son capaces de prosperar mientras aún portan parte del parásito, pero los altos niveles de OE en las monarcas adultas pueden hacer que no salgan de su etapa de pupa porque son demasiado débiles e incapaces de expandir completamente sus alas. Las monarcas con infecciones de OE incluso leves pueden parecer normales (aunque generalmente son un poco más pequeñas), pero no viven tanto tiempo, no pueden volar tampoco y no pueden migrar con éxito.

En contraste con esta especie tropical, nuestros algodoncillos nativos senecen naturalmente en el otoño y permanecen sin hojas y latentes durante el invierno. Esto limpia eficazmente la planta del parásito. Cuando las hojas mueren de nuevo, el parásito muere junto con ellas, de modo que cuando las mariposas regresan cada primavera y verano, se alimentan de follaje fresco y libre de parásitos. Mientras que el algodoncillo tropical, que permanece siempre verde durante todo el invierno, permite que los niveles de OE se acumulen en la planta. Las siguientes generaciones de orugas monarca que se alimentan de esas plantas pueden estar expuestas a niveles peligrosos de OE.

A medida que nuestros inviernos se han vuelto cada vez más cálidos en el norte de Florida, estamos notando que el potencial invasor del algodoncillo tropical está creciendo. Los inviernos más cálidos también significan que el algodoncillo tropical es menos propenso a morir por las heladas y más propenso a acumular OE en sus hojas. El algodoncillo tropical también puede interferir con la migración y reproducción de la monarca. En las zonas del norte crece más tarde en la temporada que las especies nativas, y solo la presencia de algodoncillo tropical puede confundir a las monarcas para que se reproduzcan en un momento en que deberían estar migrando. Hay evidencia que sugiere que la composición química del algodoncillo tropical puede desencadenar esta interrupción del ciclo de migración innata de las monarcas que interactúan con él: se las engaña para que piensen que están en los terrenos seguros de invernada de México.

Con esta creciente evidencia de los efectos perjudiciales del algodoncillo tropical, hemos decidido vender solo especies nativas de algodoncillo. Desafortunadamente, nuestros productores todavía están trabajando arduamente para construir suministros de existencias para satisfacer la demanda. Aunque los suministros son limitados de especies nativas, hemos decidido que es mejor estar sin algodoncillo en algunos puntos que vender una planta tropical de algodoncillo. Si bien puede alimentar a sus orugas a corto plazo, es perjudicial para la especie en su conjunto a largo plazo.

Florida tiene 21 especies de Asclepias nativas, pero muchas son difíciles y de crecimiento lento y solo unas pocas son adecuadas para jardineros domésticos. Continuaremos trabajando con nuestros cultivadores para proporcionar una variedad creciente de especies nativas, pero hemos encontrado que las siguientes especies son las de crecimiento más fácil y rápido para proporcionar materia foliar a las orugas:

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