Né le 20 août?, 1745 (Staffordshire, Angleterre) Décédé le 31 mars 1816 (Spotsylvania, Virginie)

Évêque méthodiste

Francis Asbury fut le premier évêque méthodiste d’Amérique du Nord. Il quitta l’Angleterre en 1771 et, au cours de son ministère de quarante ans, il parcourut plus d’Amérique que toute autre personne de sa génération. L’évêque Asbury était l’un des hommes les plus respectés des États-Unis nouvellement formés. Tout en diffusant le message méthodiste, il a créé des établissements d’enseignement et a plaidé contre l’esclavage. Les journaux détaillés qu’il tenait donnent un regard intime sur la vie familiale dans la jeune nation, en particulier sur les frontières, et les conditions sociales et morales qui prévalaient aux débuts de l’Amérique. Plus d’un siècle après la mort d’Asbury, le président Calvin Coolidge (1872-1933; servi 1923-29) a reconnu Asbury comme l’un des principaux bâtisseurs de la nation.

« Je sens mon esprit lié au Monde Nouveau, et mon cœur lié au peuple, bien qu’inconnu. »

A pilgrim’s progress

Francis Asbury est né dans une famille de moyens confortables dans le Staffordshire, en Angleterre, le vingtième ou le vingt et unième jour d’août 1745. La date exacte de sa naissance est incertaine car il n’existe aucune trace de son baptême dans les registres paroissiaux de l’église, le principal moyen d’enregistrer les naissances dans l’Angleterre du XIVe siècle. La naissance de sa sœur, Sarah, a été enregistrée deux ans plus tôt, en 1743. Ses parents, Joseph Asbury et Elizabeth Rogers, ont appelé leur fils Frank quand il était un jeune garçon. Elizabeth, connue sous le nom d’Eliza, était issue d’une famille galloise respectable qui avait immigré en Angleterre. Joseph était un agriculteur et un jardinier qualifié employé par plusieurs familles riches. Grâce à son travail acharné, la famille vivait confortablement. Lorsque Sarah est morte avant son cinquième anniversaire, Eliza a sombré dans une profonde dépression émotionnelle. Le jeune Frank a vécu à la fois le chagrin de sa mère et la perte de sa sœur et de sa camarade de jeu. Il est devenu un enfant réfléchi qui était sérieux au-delà de ses années.

Désireux de donner à leur fils unique tous les avantages d’une éducation, les Asburys s’installent dans un chalet à Newton, un hameau plus proche de la ville de Birmingham, et l’inscrivent tôt à l’école. À l’âge de sept ans, François pouvait lire la Bible. Cependant, son éducation formelle n’a pas duré longtemps. Le maître d’école était un disciplinaire abusif, et les camarades de classe de Frank se moquaient de lui pour la forte foi religieuse de sa mère. Eliza était une fervente méthodiste qui ouvrait souvent sa maison à des réunions religieuses. Francis a abandonné l’école avant l’âge de douze ans, mais a continué à lire et à étudier seul.

Les Asburys s’arrangèrent pour que Francis serve d’apprenti. Ce poste offrait une formation en cours d’emploi et Francis a appris une compétence qui lui a permis de travailler. Son apprentissage initial ne dura pas très longtemps ; mais son second apprentissage se déroula bien et il resta en poste de 1759 à 1765. On ne sait pas quel métier Francis a pratiqué pendant ces années. Certains documents montrent qu’il travaillait comme fabricant de harnais, et d’autres indiquent qu’il était employé comme forgeron. Cependant, tous s’accordent à dire qu’il a été apprenti dans une famille méthodiste qui le traitait comme un fils. François appréciait le travail, mais décida bientôt que l’activité religieuse était son principal intérêt.

Appelé à servir

L’Église d’Angleterre était l’église officielle d’État lorsque François était jeune. Bien que les Asburys soient membres, ils assistent à d’autres réunions associées au mouvement méthodiste. Ce groupe a encouragé les gens à développer une relation personnelle avec Dieu, et ses membres ont grandi sous la direction de John Wesley (voir encadré). François se trouva profondément satisfait des méthodistes. À l’été 1760, il se consacre au méthodisme.

À l’âge de quinze ans, Francis Asbury était membre de la société méthodiste de l’Église d’Angleterre. Il assista aux offices à l’église paroissiale de West Bromwich, appelée All Saints, où il entendit de nombreux orateurs distingués, dont John Wesley. Parce que le nombre de méthodistes wesleyens était devenu si important, Wesley avait besoin de prédicateurs locaux et itinérants pour aller à la rencontre des nouvelles sociétés qui se formaient partout. Il a développé un plan pour superviser les hommes non ordonnés (chefs religieux non cléricaux) qui s’entraîneraient sur des circuits (itinéraires réguliers) dans les communautés voisines. Cette opportunité convenait parfaitement à Asbury, car il n’avait pas la formation universitaire requise des ecclésiastiques de l’Église d’Angleterre.

Asbury a commencé à diriger des réunions de prière chez lui et dans son quartier tout en continuant son métier d’apprenti. Il a prononcé son premier sermon lors d’une réunion méthodiste à l’âge de seize ans, et à l’âge de dix-huit ans, Asbury prêchait jusqu’à cinq fois par semaine. Son don pour la prédication était évident, mais certains étaient attirés par l’entendre à cause de la nouveauté de son extrême jeunesse. Le désir d’Asbury était d’entrer dans le ministère à temps plein. En 1766, le jeune homme de vingt et un ans a demandé et obtenu une affectation d’essai de neuf mois en tant que prédicateur itinérant dans le Staffordshire. En 1767, il fut nommé ministre itinérant, mais non ordonné, et passa l’année à faire un tour à cheval et à prêcher. Sa nomination fut renouvelée chaque année jusqu’en 1771, date à laquelle il assista à la Conférence méthodiste annuelle des prédicateurs à Bristol, en Angleterre.

Une voix dans le désert

Lors de la conférence de Bristol en août 1771, John Wesley a appelé des volontaires à se rendre dans les colonies américaines en tant que missionnaires. Asbury, alors âgé de vingt-six ans, s’avança. Il a fait ses adieux à ses parents bien-aimés et s’est préparé pour le voyage. Asbury retourna ensuite à Bristol, où il rencontra le prédicateur Richard Wright, qui s’était également porté volontaire pour la mission. Ils sont montés à bord d’un navire le 4 septembre. Les méthodistes locaux ont recueilli suffisamment d’argent pour acheter à Asbury des vêtements et des couvertures pour le voyage. Il n’avait pas de lit à bord, alors il étendit les couvertures sur les planches nues du navire pour dormir. Pendant le passage, les deux hommes passèrent une grande partie de leur temps à étudier et à servir leurs compagnons de voyage. Wesley a encouragé ses prédicateurs à lire et à écrire, alors Asbury a commencé un journal de ses expériences alors qu’il quittait son pays natal pour des endroits inconnus.

Asbury était intéressé à se rendre dans les colonies américaines en tant que missionnaire bien avant que Wesley ne demande des volontaires. Les missionnaires méthodistes qui avaient déjà visité les colonies sont revenus avec des rapports positifs sur le Nouveau Monde. Les premiers services méthodistes dans les colonies ont eu lieu à New York en 1766, la même année où Asbury avait commencé à travailler comme prédicateur itinérant dans son pays natal.

Le renouveau de John Wesley

John Wesley (1703-1791) était une figure dominante de la religion du XVIIIe siècle. Son travail a apporté l’espoir et le renouveau religieux en Grande-Bretagne et dans le Nouveau Monde en Amérique. Wesley a souligné la grâce libre de Dieu, ce qui signifie que les individus étaient libres d’accepter le salut (le pardon pour leurs péchés) et une renaissance religieuse personnelle. Les enseignements de Wesley sont finalement devenus connus sous le nom de méthodisme. Le mouvement méthodiste a commencé comme une petite société d’étudiants et d’enseignants qui se sont réunis sur le campus de l’Université d’Oxford en Angleterre entre 1729 et 1735. John Wesley est devenu leur chef, bien que ce soit son frère Charles qui a initialement réuni le groupe pour pratiquer le christianisme. John Wesley était assistant d’enseignement au Lincoln College d’Oxford et avait été ordonné prêtre anglican en 1728.

Initialement, les détracteurs du groupe les appelaient le « Club Sacré », le « Club Divin », les « Papillons Bibliques » et les « Passionnés ». »Mais en raison de leurs actions méthodiques (cohérentes et soigneusement pensées), le groupe est finalement devenu connu sous le nom de « Méthodistes ». » L’exactitude et la régularité de leur vie et de leurs études étaient remarquables. Ils ont même lu ensemble une bible écrite dans une langue grecque ancienne. Ils jeûnaient, priaient et donnaient leurs revenus à la charité. Ils ont rendu visite aux prisonniers et aux invalides, offrant réconfort et espérance religieuse. Leur norme de justice insistait sur le fait que le comportement extérieur devait correspondre à la conversion intérieure du cœur. En 1735, les frères Wesley ajournèrent leur club pendant un an alors qu’ils voyageaient en Géorgie dans les colonies américaines en tant que missionnaires pour l’Église anglicane.

Dans les premières années de son ministère, Wesley et d’autres ont gagné de nombreux convertis au méthodisme en Grande-Bretagne, mais il a également rencontré beaucoup d’hostilité. Leurs enseignements n’étaient pas compatibles avec l’Église d’Angleterre, l’église officielle de l’État. Les méthodistes, avec beaucoup d’enthousiasme, ont mis l’accent sur les choix individuels et les relations avec Dieu. Leurs enseignements contrastaient fortement avec l’Église d’Angleterre sans émotion qui soulignait que les individus n’avaient aucun contrôle sur leur relation à Dieu et aux événements mondiaux attribués à Dieu. Le sentiment anti-méthodiste a éclaté dans des émeutes et des foules violentes. Les convertis méthodistes étaient encouragés à rester proches les uns des autres pour leur sécurité. En 1757, la plupart des violences avaient cessé et les méthodistes étaient autorisés à exister sans craindre pour leur vie. En 1769, il y aurait plus d’une centaine de prédicateurs méthodistes et près de trente mille membres méthodistes en Grande-Bretagne.

En 1771, Francis Asbury (1745-1816) est l’un des deux missionnaires envoyés par Wesley dans les colonies britanniques d’Amérique pour fonder le mouvement méthodiste. Asbury a guidé les sociétés wesleyennes à travers les années de la Révolution américaine (1775-83). Puis, dans un geste sanctionné par Wesley, les Méthodistes américains ont annoncé une scission officielle des sociétés wesleyennes britanniques. L’Église épiscopale méthodiste était maintenant une entité distincte de son église mère en Angleterre. L’Église Épiscopale Méthodiste en Amérique est finalement devenue l’Église Méthodiste Unie en 1968, à la suite d’une fusion avec plusieurs autres confessions.

Bâtisseur de la nation

Après un voyage de huit semaines, Asbury et Wright arrivèrent à Philadelphie, en Pennsylvanie, le 27 octobre 1771. Philadelphie était le centre social et commercial de l’Amérique à l’époque; en 1774, elle devint le siège du Premier Congrès continental, du gouvernement fédéral des treize colonies et, plus tard, des nouveaux États-Unis. Asbury a commencé sa carrière avec enthousiasme en tant que prédicateur itinérant. Il prit la direction des quatre travailleurs méthodistes déjà présents en Amérique et fonda l’Église épiscopale méthodiste. Il employait le modèle méthodiste d’organisation qui comprenait des classes locales, des circuits de prédication et des conférences générales. Afin d’accomplir tout ce qu’il désirait, Asbury continua son habitude de se lever à quatre heures du matin et de se retirer de ses tâches à minuit. Comme Wesley, Asbury a insisté pour que ceux qui réclament un appel à prêcher doivent étudier cinq heures par jour ou retourner à leur ancienne profession.

Ceux qui ont accepté le défi de travailler comme prédicateurs itinérants ont dû faire face à d’énormes difficultés. Peu de routes étaient disponibles pour atteindre la population largement dispersée, et une communication facile entre les différentes sections du pays était impossible. Asbury croyait que les prédicateurs devraientaller là où l’évangile était le plus nécessaire. Cela comprenait la nature sauvage ainsi que les zones peuplées de l’Amérique. Pour aider l’Église à grandir, Asbury organisa un système qui reliait les communautés méthodistes orientales à des avant-postes missionnaires à la frontière. Il ne recherchait aucun confort particulier pour lui-même, mais donnait plutôt l’exemple aux autres ministres itinérants par son profond dévouement à son travail.

En 1775, la vie a pris un tournant significatif pour Asbury avec le début de la Révolution américaine. Le méthodisme était confronté à un avenir incertain en Amérique en raison de son association avec l’Église d’Angleterre. La relation entre l’Église méthodiste et l’Église d’Angleterre a rendu les Méthodistes américains antipatriotiques et déloyaux envers les États-Unis. Certains Américains soupçonnaient les méthodistes de sympathiser avec la cause britannique et d’agir peut-être comme des espions. En Angleterre, les méthodistes s’opposaient vivement à la rébellion en cours dans les colonies. John Wesley lui-même a écrit et publié un article demandant aux colons de reconsidérer leur soulèvement contre les autorités britanniques. Lorsque la violence a éclaté en 1775, la plupart des missionnaires méthodistes britanniques sont retournés en Angleterre.

Asbury demanda aux chefs méthodistes de Grande-Bretagne de rester en Amérique, mais les temps étaient difficiles. En 1776, les autorités du Maryland condamnèrent Asbury à une amende pour avoir prêché et le bannirent pour ne pas avoir signé de serment de fidélité au nouveau gouvernement de l’État. Asbury se voyait comme un missionnaire, pas comme un politicien. (En fait, de nombreux événements majeurs de la guerre ne sont même pas mentionnés dans son journal.) Cependant, en tant que leader reconnu du méthodisme en Amérique, il était considéré par certains comme un ennemi de la Révolution. Après avoir été forcé de quitter le Maryland, Asbury se réfugie chez des amis dans le Delaware.

L’évêque pionnier

Une fois la guerre terminée, les méthodistes se réunirent à Baltimore en 1784 pour leur congrès annuel. Environ quatre-vingts prédicateurs et quinze mille membres y assistèrent. Les méthodistes américains et anglais ont convenu qu’il était temps de prendre un nouveau départ, chaque pays étant maintenant confronté à des problèmes différents. À la fin de la conférence, une scission formelle mais amicale a été déclarée entre les Épiscopaliens méthodistes américains et les sociétés wesleyennes britanniques.

Lors de la conférence, Asbury a été élu évêque des méthodistes en Amérique du Nord et a été ordonné par l’église américaine. Asbury ne se souciait pas des titres, mais il assumait les responsabilités supplémentaires qui accompagnaient le poste d’évêque afin de promouvoir son message.

Pour le reste de sa vie, Asbury a continué et même élargi son propre circuit de prédication, couvrant fréquemment 5 000 ou 6 000 milles chaque année. Asbury séjournait rarement plus de quelques jours dans une ville et visitait chaque année la plupart des États de l’Union. Il est devenu si bien connu du peuple qu’une lettre de chez lui adressée au « Revd. Mgr Asbury, Amérique du Nord  » lui a été livré par la poste. Asbury n’est jamais devenu citoyen américain, mais il n’est jamais retourné dans son pays natal en Angleterre. Il demanda la permission de se rendre en Angleterre en 1812, mais les dirigeants de la conférence le découragèrent de s’y rendre, car la guerre de 1812 (1812-15) avait éclaté entre les deux pays.

Au fil des ans, Asbury a parcouru plus d’un quart de million de kilomètres, principalement à cheval. Son horaire rigide a finalement usé sa santé. Il a développé des rhumatismes, qui ont été aggravés par une exposition répétée au froid et à l’humidité. Ne pouvant plus monter à cheval, il passe à la calèche en 1814. Une maladie respiratoire l’a encore handicapé dans ses dernières années, et il a dû être transporté partout où il allait. Asbury avait commencé avec une poignée de prédicateurs en 1771 et supervisait maintenant plus de sept cents personnes qui servaient à une congrégation de plus d’un quart de million de méthodistes.

On estime que Francis Asbury a prêché plus de dix-sept mille sermons au cours de ses quarante années de voyage en Amérique. Il prêcha son dernier sermon à Richmond, en Virginie, en 1816. Anticipant que la mort était proche, Asbury appela ses amis dans sa chambre le 31 mars de la même année pour l’heure habituelle de chanter des hymnes et de prier. Il meurt le même jour à l’âge de soixante-dix ans chez un ami, George Arnold, à Spotsylvania, en Virginie. Après les offices auxquels assistèrent une grande foule de personnes en deuil, Asbury fut enterré dans le cimetière de la famille Arnold en Virginie. Ses restes ont ensuite été déplacés à Baltimore, dans le Maryland. Asbury a également été honoré lorsque le Collège d’Asbury et le Séminaire théologique d’Asbury à Wilmore, dans le Kentucky, et la ville d’Asbury Park, dans le New Jersey, ont été nommés en son honneur.

Pour plus d’informations

Livres

Duren, William L. Francis Asbury: Fondateur du méthodisme américain et Ministre d’État non officiel. En 1928, Macmillan, New York.

Noll, Mark A. Une histoire du christianisme aux États-Unis et au Canada. Grand Rapids, MI : Éditions William B. Eerdmans, 1992.

Rudolph, L. C. Francis Asbury. Il est l’auteur de plusieurs ouvrages.

Strickland, William Peter. L’évêque pionnier: La Vie et l’époque de Francis Asbury. Il est l’auteur de plusieurs ouvrages de référence. Réimpression, 1958.

Tipple, Ezra Squier. Francis Asbury: Le Prophète de la Longue Route. New York : The Methodist Book Concern, 1916.

Sites Web

Hallam, David. « L’Anglais Préféré de l’Amérique. » www.FrancisAsbury.org . http://www.FrancisAsbury.org (consulté le 11 août 2005).

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