Dans l’étude, publiée aujourd’hui dans Science, les chercheurs se sont concentrés sur deux types récents de grippe aviaire, H5N1 et H7N9.

Ceux-ci circulent chez les animaux mais ne se produisent pas fréquemment chez les humains. Seuls environ 1 500 cas humains connus ont été causés par ces deux virus, principalement en Asie et au Moyen-Orient.

Les chercheurs ont découvert que les personnes infectées par ces virus se divisaient en deux groupes, en fonction de leur naissance.

Le changement s’est produit en 1968 avec la pandémie de grippe de Hong Kong, lorsqu’un nouveau type de virus a balayé le virus qui dominait auparavant.

Les personnes nées avant 1968 avaient probablement été exposées pendant leur enfance à un virus de la grippe que les scientifiques placent dans le « groupe 1 « . »

Les chercheurs ont constaté qu’à l’âge adulte, ces personnes étaient moins susceptibles de tomber gravement malades ou de mourir du virus H5N1, qui fait également partie du groupe 1. Mais ils étaient plus susceptibles de tomber malades du virus H7N9, un virus de la grippe du « groupe 2 ».

Les personnes nées après 1968 ont probablement été exposées à un virus du groupe 2. Ils ont montré la tendance inverse – moins sensibles au H7N9 et plus vulnérables au H5N1.

« Nos résultats montrent clairement que cette « empreinte infantile » offre une forte protection contre les infections graves ou la mort de deux souches majeures de la grippe aviaire », a déclaré l’auteur de l’étude James Lloyd-Smith, Ph.D., professeur d’écologie et de biologie évolutive à l’Université de Californie à Los Angeles, dans un communiqué de presse.

Les cas de grippe examinés par les chercheurs n’étaient cependant que les plus graves — où les gens étaient suffisamment malades pour se retrouver chez le médecin ou à l’hôpital.

« Les auteurs se sont concentrés sur l’incidence de la grippe sévère, et il n’est pas tout à fait clair si les schémas d’infections graves sont similaires aux schémas d’infections bénignes — ou à toutes les infections », a déclaré Ben Cowling, Ph.D., professeur d’épidémiologie des maladies infectieuses à l’Université de Hong Kong, qui ne faisait pas partie de l’étude, à Healthline.

Les différences dans la façon dont les personnes sont exposées aux deux virus de la grippe aviaire peuvent également avoir un impact sur les personnes qui tombent malades.

« Relativement peu de personnes ont été exposées au H5N1 sur les marchés de volailles vivantes, en dehors de l’exposition professionnelle des travailleurs là-bas », a déclaré Cowling, « tandis que l’exposition au H7N9 a probablement été généralisée chez les travailleurs et les clients. »

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