Les fleurs rouges et jaunes d’asclépiade tropicale sont omniprésentes dans les jardins de papillons du nord de la Floride. Cette asclépiade non indigène a gagné en popularité à mesure que la demande d’asclépiade augmente pour soutenir les populations de papillons monarques en déclin. Cette espèce tropicale, originaire du Mexique, est très facile à propager. Les producteurs sont en mesure de produire rapidement du matériel végétal de cette espèce pour répondre à la demande d’asclépiade. Elle est également très voyante, fleurissant abondamment toute la saison et repoussant rapidement après avoir été décimée par des chenilles affamées. Mais contrairement à nos espèces indigènes d’asclépiades, le feuillage vert luxuriant de l’asclépiade tropicale restera debout tout l’hiver s’il n’est pas tué par le gel – et c’est un problème.

L’asclépiade tropicale est une espèce envahissante dans le centre et le sud de la Floride depuis un certain temps. La croissance rapide et le ré-ensemencement prolifique de cette espèce sont restés incontrôlés par les hivers chauds, ce qui a entraîné de grandes monocultures d’asclépiade tropicale dans les zones naturelles. Cela remplace les plantes indigènes et perturbe les écosystèmes indigènes. Mais ce n’est pas seulement la qualité invasive de la plante qui est dommageable.

Parasite protozoaire ayant évolué avec les papillons monarques, Ophryocystis elektroscirrha (OE) vit sur les monarques infectés et se dépose sur les plantes sur lesquelles ils atterrissent; en particulier lorsque les papillons déposent des œufs sur les plantes. Les chenilles qui en résultent éclosent et ingèrent l’OE lorsqu’elles commencent à manger la plante, et le parasite est capable de se répliquer à l’intérieur d’elles. Ces chenilles se transformeront en papillons infectés par une charge accrue d’OE.

De nombreuses espèces du règne animal ont évolué avec leurs propres parasites particuliers, y compris les humains. Ces parasites ne sont souvent pas trop nocifs à moins qu’ils ne reçoivent une sorte d’augmentation de l’avantage; un système immunitaire affaibli ou un moyen de s’accumuler en nombre sur son hôte. Les monarques ont évolué avec l’OE et sont capables de prospérer tout en portant encore une partie du parasite, mais des niveaux élevés d’OE chez les monarques adultes peuvent les empêcher de sortir de leur stade nymphal car ils sont trop faibles et incapables d’étendre complètement leurs ailes. Les monarques avec des infections OE même légères peuvent sembler normaux (bien qu’ils soient généralement un peu plus petits), mais ils ne vivent pas aussi longtemps, ne peuvent pas voler aussi bien et ne peuvent pas migrer avec succès.

Contrairement à cette espèce tropicale, nos asclépiades indigènes sénéchent naturellement à l’automne et restent sans feuilles et dormantes pendant l’hiver. Cela nettoie efficacement la plante du parasite. Lorsque les feuilles meurent, le parasite meurt avec elles, de sorte que lorsque les papillons reviennent chaque printemps et chaque été, ils se nourrissent d’un feuillage frais et exempt de parasites. Alors que l’asclépiade tropicale, qui reste à feuilles persistantes tout au long de l’hiver, permet aux niveaux d’OE de s’accumuler sur la plante. Les générations suivantes de chenilles de monarques qui se nourrissent de ces plantes peuvent être exposées à des niveaux dangereux d’OE.

Alors que nos hivers sont de plus en plus chauds dans le nord de la Floride, nous remarquons que le potentiel envahissant de l’asclépiade tropicale se développe. Les hivers plus chauds signifient également que l’asclépiade tropicale est moins susceptible d’être tuée par le gel et plus susceptible d’accumuler de l’OE sur ses feuilles. L’asclépiade tropicale peut également interférer avec la migration et la reproduction des monarques. Dans les régions nordiques, il pousse plus tard dans la saison que les espèces indigènes, et la seule présence d’asclépiade tropicale peut dérouter les monarques pour qu’ils se reproduisent à un moment où ils devraient migrer. Il existe des preuves qui suggèrent que la composition chimique de l’asclépiade tropicale pourrait déclencher cette perturbation du cycle de migration innée des monarques qui interagissent avec elle – ils sont dupes en pensant qu’ils se trouvent dans les aires d’hivernage sûres du Mexique.

Avec cette preuve croissante des effets néfastes de l’asclépiade tropicale, nous avons décidé de ne vendre que des espèces indigènes d’asclépiade. Malheureusement, nos producteurs travaillent toujours dur pour constituer des stocks afin de répondre à la demande. Bien que l’approvisionnement en espèces indigènes soit limité, nous avons décidé qu’il valait mieux se passer d’asclépiade à certains moments que de vendre une plante d’asclépiade tropicale. Bien qu’il puisse nourrir vos chenilles à court terme, il est nocif pour l’espèce dans son ensemble à long terme.

La Floride compte 21 espèces d’asclépiades indigènes, mais beaucoup sont difficiles et lentes à pousser et seules quelques-unes conviennent bien aux jardiniers domestiques. Nous continuerons de travailler avec nos producteurs pour fournir une variété croissante d’espèces indigènes, mais nous avons constaté que les espèces suivantes sont les plus faciles et les plus dynamiques pour fournir de la matière foliaire aux chenilles:

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