Nello studio, pubblicato oggi su Science, i ricercatori si sono concentrati su due recenti tipi di influenza aviaria, H5N1 e H7N9.

Questi circolano negli animali ma non si verificano comunemente nelle persone. Solo circa 1.500 casi umani noti sono stati causati da questi due virus, principalmente in Asia e in Medio Oriente.

I ricercatori hanno scoperto che le persone infettate da questi virus sono cadute in due gruppi, in base a quando sono nate.

Il cambiamento avvenne nel 1968 con la pandemia influenzale di Hong Kong, quando un nuovo tipo di virus spazzò via il virus che aveva dominato prima.

Le persone nate prima del 1968 erano probabilmente state esposte da bambini a un virus influenzale che gli scienziati collocano nel “gruppo 1.”

I ricercatori hanno scoperto che da adulti, queste persone avevano meno probabilità di ammalarsi gravemente o morire da H5N1, che è anche nel gruppo 1. Ma erano più probabilità di ammalarsi da H7N9, un virus influenzale “gruppo 2”.

Le persone nate dopo il 1968 sono state probabilmente esposte a un virus di gruppo 2. Hanno mostrato la tendenza inversa: meno suscettibile all’H7N9 e più vulnerabile all’H5N1.

“I nostri risultati mostrano chiaramente che questo ‘imprinting infantile’ offre una forte protezione contro gravi infezioni o morte da due principali ceppi di influenza aviaria”, ha detto in un comunicato stampa l’autore dello studio James Lloyd-Smith, Ph. D., professore di ecologia e biologia evolutiva presso l’Università della California a Los Angeles.

I casi di influenza che i ricercatori hanno esaminato, tuttavia, erano solo i più gravi — dove le persone erano abbastanza malate da finire nello studio del medico o in ospedale.

“Gli autori si sono concentrati sull’incidenza dell’influenza grave, e non è completamente chiaro se i modelli di infezioni gravi siano simili ai modelli di infezioni lievi — o tutte le infezioni”, ha detto a Healthline Ben Cowling, Ph. D., professore di epidemiologia delle malattie infettive presso l’Università di Hong Kong, che non faceva parte dello studio.

Le differenze nel modo in cui le persone sono esposte ai due virus dell’influenza aviaria potrebbero anche influenzare le persone che si ammalano.

“Relativamente poche persone sono state esposte all’H5N1 nei mercati del pollame vivo, a parte l’esposizione professionale nei lavoratori lì”, ha detto Cowling, “mentre l’esposizione all’H7N9 è stata probabilmente diffusa nei lavoratori e nei clienti.”

Per saperne di più: Ottenere i fatti sul vaccino antinfluenzale di quest’anno ”

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