Le fioriture rosse e gialle dell’euforbia tropicale sono onnipresenti nei giardini delle farfalle del nord della Florida. Questa euforbia non nativa è esplosa in popolarità come la domanda di euforbia cresce per sostenere il declino popolazioni di farfalle monarca. Questa specie tropicale, originaria del Messico, è molto facile da propagare. I coltivatori sono in grado di produrre rapidamente materiale vegetale di questa specie per soddisfare la domanda di euforbia. È anche molto appariscente, fiorendo proliferosamente per tutta la stagione e ricrescendo rapidamente dopo essere stato decimato da bruchi affamati. Ma a differenza della nostra specie di euforbia nativa, il fogliame verde lussureggiante di euforbia tropicale rimarrà tutto l’inverno se non ucciso dal gelo – e questo è un problema.

L’euforbia tropicale è stata una specie invasiva nella Florida centrale e meridionale per un po ‘ di tempo. La rapida crescita e prolifica ri-semina di questa specie è rimasta incontrollata da inverni caldi, con conseguente grandi monocolture di euforbia tropicale in aree naturali. Ciò sostituisce le piante native e sconvolge gli ecosistemi nativi. Ma non è solo la qualità invasiva della pianta che sta danneggiando.

Un parassita protozoo che si è evoluto con le farfalle monarca, Ophryocystis elektroscirrha (OE) vive su monarchi infetti e si deposita sulle piante su cui atterrano; specialmente quando le farfalle depositano le uova sulle piante. I bruchi risultanti si schiudono e ingeriscono l’OE quando iniziano a mangiare la pianta, e il parassita è in grado di replicarsi al loro interno. Quei bruchi cresceranno in farfalle infette da un carico maggiore di OE.

Molte specie in tutto il regno animale si sono evolute con i loro parassiti particolari – umani inclusi. Questi parassiti spesso non sono troppo dannosi a meno che non ricevano una sorta di aumento del vantaggio; un sistema immunitario indebolito o un modo per accumularsi in numeri sul suo ospite. I monarchi si sono evoluti con OE e sono in grado di prosperare pur portando alcuni dei parassiti, ma alti livelli di OE nei monarchi adulti possono causare loro di non riuscire ad emergere dal loro stadio pupale perché sono troppo deboli e incapaci di espandere completamente le loro ali. I monarchi con infezioni OE anche lievi possono apparire normali (anche se di solito sono un po ‘ più piccoli) ma non vivono a lungo, non possono volare e non sono in grado di migrare con successo.

In contrasto con questa specie tropicale, le nostre piante da latte native senesce naturalmente in autunno e rimangono senza foglie e dormienti durante l’inverno. Questo pulisce efficacemente la pianta del parassita. Quando le foglie muoiono, il parassita muore insieme a loro in modo che quando le farfalle ritornano ogni primavera ed estate, si nutrono di fogliame fresco e privo di parassiti. Mentre l’euforbia tropicale, rimanendo sempreverde per tutto l’inverno, consente ai livelli di OE di accumularsi sulla pianta. Le seguenti generazioni di bruchi monarch che si nutrono di quelle piante possono essere esposti a livelli pericolosi di OE.

Mentre i nostri inverni sono diventati sempre più caldi nel nord della Florida, stiamo notando che il potenziale invasivo dell’euforbia tropicale sta crescendo. Gli inverni più caldi significano anche che l’euforbia tropicale ha meno probabilità di essere uccisa dal gelo e più probabilità di accumulare OE sulle sue foglie. L’euforbia tropicale può anche interferire con la migrazione e la riproduzione dei monarchi. Nelle aree settentrionali cresce più tardi nella stagione rispetto alle specie autoctone, e solo la presenza di euforbia tropicale può confondere i monarchi in riproduzione in un momento in cui dovrebbero migrare. Ci sono prove che suggeriscono che la composizione chimica dell’euforbia tropicale possa innescare questa interruzione del ciclo migratorio innato dei monarchi che interagiscono con esso – sono ingannati nel pensare di essere nei terreni di svernamento sicuri del Messico.

Con questa crescente evidenza degli effetti dannosi dell’euforbia tropicale, abbiamo deciso di vendere solo specie native di euforbia. Purtroppo i nostri coltivatori stanno ancora lavorando duramente per costruire forniture di magazzino per soddisfare la domanda. Anche se le forniture sono limitate di specie autoctone, abbiamo deciso che è meglio essere senza euforbia in alcuni punti di vendere una pianta tropicale euforbia. Mentre può nutrire i bruchi a breve termine, è dannoso per la specie nel suo complesso a lungo termine.

La Florida ha 21 specie di Asclepie native, ma molte sono difficili e lente da coltivare e solo poche sono adatte per i giardinieri domestici. Continueremo a lavorare con i nostri coltivatori per fornire una crescente varietà di specie autoctone, ma abbiamo trovato le seguenti specie di essere il più facile e più rapida crescita per fornire materia fogliare per bruchi:

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